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Qué saber sobre la epinefrina y la norepinefrina

La epinefrina y la norepinefrina pertenecen a un grupo de compuestos conocidos como catecolaminas. Estos compuestos actúan como neurotransmisores, entregando señales entre las células nerviosas y las hormonas.

La epinefrina y la norepinefrina tienen estructuras químicas similares. Sin embargo, producen diferentes efectos en el organismo. Ambos desempeñan un papel en la regulación del sistema nervioso simpático, que es responsable de la respuesta de «lucha o huida» del cuerpo.

Otro nombre para la epinefrina es adrenalina, y algunos se refieren a la norepinefrina como noradrenalina.

En este artículo, discutimos las similitudes y diferencias entre la epinefrina y la norepinefrina, junto con sus funciones y usos médicos. También describimos los efectos sobre la salud de tener demasiado o muy poco de cualquiera de los compuestos en el cuerpo.

¿Qué son la epinefrina y la norepinefrina?

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Sally Anscombe/Stocksy

Tanto la epinefrina como la norepinefrina son mensajeros químicos. Funcionan como hormonas, así como neurotransmisores.

Como hormonas, la epinefrina y la norepinefrina viajan a través del torrente sanguíneo, junto con otras hormonas que producen los órganos endocrinos y reproductivos. Le indican a los órganos y tejidos que funcionen de diferentes maneras.

Los neurotransmisores tienen una función similar. Sin embargo, solo ocurren en las células nerviosas y viajan a través de las sinapsis, que son uniones donde se encuentran dos fibras nerviosas. Las células nerviosas producen neurotransmisores en respuesta a impulsos eléctricos.

La médula suprarrenal es la porción interna de la glándula suprarrenal. Regula y secreta tanto epinefrina como norepinefrina en respuesta al estrés y otros desequilibrios en el cuerpo, como la presión arterial baja.

¿Qué hace la epinefrina?

Cuando el cerebro percibe peligro, la amígdala activa el hipotálamo para activar el sistema nervioso autónomo (ANS).

Las señales del SNA estimulan la glándula suprarrenal para que comience a bombear epinefrina al torrente sanguíneo. Las personas a menudo se refieren a este aumento de epinefrina como un subidón de adrenalina o la respuesta de lucha o huida.

La epinefrina activa los receptores adrenérgicos alfa y beta en las células de varios órganos y tejidos del cuerpo, que incluyen:

  • el corazón
  • los pulmones
  • los musculos
  • los vasos sanguineos

La liberación de epinefrina en el torrente sanguíneo provoca varios cambios fisiológicos, como:

  • aumento de la frecuencia cardíaca y del flujo sanguíneo
  • respiración más rápida
  • niveles elevados de azúcar en la sangre
  • aumento de la fuerza y ​​el rendimiento físico

¿Qué hace la norepinefrina?

La médula suprarrenal produce norepinefrina en respuesta a la presión arterial baja. La norepinefrina promueve la vasoconstricción, que es un estrechamiento de los vasos sanguíneos. Esto, a su vez, aumenta la presión arterial.

Al igual que la epinefrina, la norepinefrina también estimula los receptores adrenérgicos alfa en las células de los vasos sanguíneos. Aumenta la frecuencia cardíaca y los niveles de azúcar en la sangre.

Usos médicos de la epinefrina y la norepinefrina

Las formas sintéticas de epinefrina y norepinefrina tienen varios usos médicos.

epinefrina

Los médicos prescriben epinefrina para tratar afecciones médicas graves que afectan el corazón y las vías respiratorias, como la anafilaxia.

La anafilaxia es una reacción alérgica grave y potencialmente mortal que puede interferir con la capacidad de una persona para respirar. La epinefrina contrarresta el shock anafiláctico al:

  • estrechamiento de los vasos sanguíneos para aumentar la presión arterial
  • aumentar la frecuencia cardíaca para mejorar el flujo sanguíneo
  • relajar los músculos y las vías respiratorias, lo que permite que una persona respire

Las personas con riesgo de anafilaxia pueden llevar consigo un autoinyector de epinefrina en todo momento.

Los médicos también pueden usar epinefrina para tratar lo siguiente:

  • ataques de asma severos
  • paro cardiaco
  • shock séptico

Durante los ataques de asma, los médicos usan epinefrina en forma nebulizada o inhalada, en lugar de inyectarla.

En casos de shock séptico, los médicos pueden usar epinefrina y norepinefrina al mismo tiempo, administrándolas por vía intravenosa.

noradrenalinas

La norepinefrina puede ayudar a elevar la presión arterial sistólica (PAS) en personas que han sufrido un ataque al corazón. La presión arterial sistólica se refiere a la presión que se produce cuando el corazón se contrae y expulsa sangre. Un ataque cardíaco puede dañar y debilitar el músculo cardíaco, lo que resulta en una PAS baja.

Los médicos también pueden usar norepinefrina para tratar lo siguiente:

  • Hipotensión crítica: Este es el término médico para la presión arterial peligrosamente baja.
  • Shock séptico: Esta es una afección potencialmente mortal en la que la presión arterial desciende peligrosamente después de una infección. Los médicos pueden combinar la norepinefrina con líquidos intravenosos y antibióticos para tratar el shock séptico.
  • Taponamiento pericárdico: Esta es otra afección potencialmente mortal en la que el corazón no puede expandirse por completo y llenarse de sangre debido al líquido en el pericardio, que es la membrana que rodea el corazón. Los médicos lo tratan mediante pericardiocentesis, que elimina el exceso de líquido, así como la norepinefrina.
  • Choque neurogénico: Esto ocurre cuando el daño al sistema nervioso causa dificultad para mantener un ritmo cardíaco, presión arterial y temperatura estables.

Efectos de la deficiencia

Ciertos factores pueden afectar la capacidad del cuerpo para producir o responder a la epinefrina y la norepinefrina, entre ellos:

  • Estrés crónico
  • nutrición pobre
  • ciertos medicamentos
  • ciertas condiciones de salud

Además, una condición rara conocida como deficiencia genética de dopamina beta-hidroxilasa (GDBhD) impide que el cuerpo convierta la dopamina en norepinefrina.

Según un artículo de revisión de 2018, GDBhD resulta de una mutación en el gen transportador de norepinefrina g237c. Los autores concluyeron que esta condición podría disminuir la actividad nerviosa simpática y aumentar el riesgo de daño al corazón y los vasos sanguíneos.

Los niveles bajos de epinefrina y norepinefrina pueden provocar síntomas físicos y mentales, como:

  • ansiedad
  • depresión
  • cambios en la presión arterial
  • cambios en la frecuencia cardíaca
  • nivel bajo de azúcar en la sangre o hipoglucemia
  • migrañas
  • problemas para dormir

Además, la norepinefrina juega un papel en el enfoque y promueve períodos de atención sostenida. Los niveles bajos de norepinefrina pueden contribuir al desarrollo del trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH).

Los siguientes medicamentos pueden aumentar los niveles de norepinefrina:

  • anfetaminas, como metilfenidato (Ritalin) y dextroanfetamina (Adderall)
  • Inhibidores de la recaptación de serotonina y norepinefrina (IRSN), como venlafaxina (Effexor) y duloxetina (Cymbalta)

Efectos de niveles altos

Ciertas condiciones médicas pueden afectar las glándulas suprarrenales, causando un exceso de producción de epinefrina y norepinefrina. Ejemplos incluyen:

  • Estrés crónico
  • obesidad
  • tumores

Los síntomas de niveles altos de epinefrina o norepinefrina pueden incluir:

  • sudoración excesiva
  • latidos cardíacos rápidos o irregulares
  • Alta presión sanguínea
  • nerviosismo o temblores
  • intensos dolores de cabeza
  • piel pálida o fría

Un artículo de revisión de 2018 afirma que tener altos niveles de norepinefrina puede aumentar el riesgo de daño cardiovascular y renal de una persona.

Una sobredosis de epinefrina puede ocurrir en personas que usan inyecciones de epinefrina para tratar ciertas condiciones médicas. Una sobredosis de epinefrina inyectada puede provocar una presión arterial peligrosamente alta, un derrame cerebral o incluso la muerte.

Resumen

La epinefrina y la norepinefrina son sustancias químicas similares que actúan como neurotransmisores y hormonas en el cuerpo. Ambas sustancias juegan un papel importante en la respuesta de lucha o huida del cuerpo, y su liberación en el torrente sanguíneo provoca aumentos en la presión arterial, la frecuencia cardíaca y los niveles de azúcar en la sangre.

La epinefrina actúa sobre los receptores adrenérgicos alfa y beta en los músculos, los pulmones, el corazón y los vasos sanguíneos. La norepinefrina es un metabolito de la dopamina que actúa principalmente sobre los receptores adrenérgicos alfa en los vasos sanguíneos.

Los médicos pueden recetar epinefrina para tratar afecciones potencialmente mortales, como anafilaxia, ataques de asma graves y paro cardíaco. Un médico puede recetar norepinefrina para aumentar la presión arterial peligrosamente baja después de un ataque cardíaco, hipotensión crítica o shock séptico.

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