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¿Qué es el hipocampo?

El hipocampo es una parte del cerebro que se encuentra en los pliegues internos de la sección media inferior del cerebro, conocida como lóbulo temporal.

Las funciones principales del hipocampo involucran el aprendizaje y la memoria humana. Saber sobre el hipocampo ha ayudado a los investigadores a comprender cómo funciona la memoria.

Los humanos conocen el hipocampo desde hace más de cuatro siglos. El cirujano Julio César Arantius descubrió el hipocampo. Describió por primera vez esta parte del cerebro en 1587, acuñando el término de la palabra griega para caballito de mar (hipocampos) según su forma.

función

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Edición de fotos por Stephen Kelly; koto_feja/Getty Images

El hipocampo es parte del sistema límbico, que gestiona las funciones de sentir y reaccionar.

El sistema límbico está situado en el borde de la corteza e incluye el hipotálamo y la amígdala.

Estas estructuras ayudan a controlar diferentes funciones corporales, como el sistema endocrino y lo que comúnmente se conoce como la respuesta de «lucha o huida».

Hipocampo y memoria

El hipocampo ayuda a los humanos a procesar y recuperar dos tipos de memoria, memorias declarativas y relaciones espaciales.

Las memorias declarativas son aquellas relacionadas con hechos y sucesos. Los ejemplos pueden incluir aprender a memorizar discursos o líneas en una obra de teatro.

Las memorias de relaciones espaciales implican caminos o rutas. Por ejemplo, cuando un taxista aprende una ruta a través de una ciudad, utiliza la memoria espacial. Los recuerdos de relaciones espaciales parecen almacenarse en el hipocampo derecho.

Además, los recuerdos a corto plazo se convierten en recuerdos a largo plazo en el hipocampo. Estos luego se almacenan en otra parte del cerebro.

¿Qué puede ir mal?

Si una o ambas partes del hipocampo están dañadas por enfermedades como la enfermedad de Alzheimer, o si se lastiman en un accidente, la persona puede experimentar una pérdida de memoria y una pérdida de la capacidad de crear nuevos recuerdos a largo plazo.

Es posible que no puedan recordar algunas cosas que sucedieron poco antes del daño, pero aún pueden recordar cosas que sucedieron hace mucho tiempo. Esto se debe a que los recuerdos a largo plazo se almacenan en otra parte del cerebro una vez que se vuelven a largo plazo.

La amnesia global transitoria es una forma específica de pérdida de memoria que se desarrolla repentinamente, aparentemente por sí sola, y luego desaparece con bastante rapidez.

La mayoría de las personas con amnesia global transitoria eventualmente recuperan sus recuerdos, pero las razones por las que ocurre el problema y por qué se resuelve no están claras. Puede ser que el daño al hipocampo juegue un papel.

El daño al hipocampo puede hacer que sea difícil recordar cómo llegar de un lugar a otro. La persona puede dibujar un mapa del vecindario en el que vivía cuando era niño, pero descubrir que ir a una tienda en un área nueva puede ser difícil.

Un volumen hipocampal más pequeño también puede afectar afecciones como la esquizofrenia y el trastorno de estrés postraumático (TEPT), según un metanálisis de 2021 y un estudio de 2017. estudiar.

Enfermedades que afectan al hipocampo

Una variedad de condiciones pueden afectar negativamente al hipocampo, incluida la exposición a largo plazo a altos niveles de estrés.

Varias enfermedades y factores también pueden afectar la capacidad del hipocampo para hacer su trabajo.

enfermedad de alzheimer

enfermedad de alzheimer puede afectar primero la zona del hipocampo. Los primeros signos de la enfermedad de Alzheimer se notan cuando la persona comienza a perder la memoria a corto plazo. También pueden tener dificultades para seguir instrucciones.

A medida que avanza la enfermedad, el hipocampo pierde volumen y se vuelve más difícil funcionar en la vida diaria.

epilepsia

Los cambios en el hipocampo también están asociados con la epilepsia. Investigar ha encontrado una conexión entre la epilepsia y una diferencia en cómo el hipocampo produce nuevas neuronas. Sin embargo, no está claro si estas diferencias ocurren antes o después del inicio de la epilepsia.

depresión y estrés

En las personas con depresión severa, el hipocampo tiene menos volumen.

Los científicos no están seguros de si el tamaño pequeño es el resultado de la depresión o si es un factor contribuyente. La evidencia sugiere que el estrés puede causar un impacto negativo en el hipocampo.

¿Qué sucede si el hipocampo es pequeño?

La enfermedad de Alzheimer, la depresión y el estrés parecen estar relacionados con un hipocampo de menor tamaño.

En la enfermedad de Alzheimer, el tamaño del hipocampo se puede utilizar para diagnosticar el progreso de la enfermedad.

Otras condiciones, como el síndrome de Cushing, pueden estar asociadas con un hipocampo pequeño. Síndrome de Cushing ocurre cuando el cuerpo produce demasiado cortisol durante un largo período de tiempo. La hormona cortisol ayuda al cuerpo a responder al estrés. Uno de los síntomas de la enfermedad de Cushing incluye una reducción en el tamaño del hipocampo.

Sin embargo, no está claro si tener un hipocampo pequeño es una causa subyacente de ciertas afecciones o es el resultado de ellas.

Cuidando tu hipocampo

Una persona puede proteger su salud cerebral de muchas maneras diferentes. Esto también puede ayudar a que el hipocampo se mantenga saludable.

Algunos de los pasos que una persona puede tomar para proteger la salud del cerebro pueden incluir:

  • controlar problemas de salud crónicos, como presión arterial alta, diabetes y niveles altos de colesterol
  • seguir una dieta equilibrada rica en frutas, verduras, cereales integrales y legumbres
  • mantener un peso moderado
  • participar en actividad física regular
  • manejar los niveles de estrés, si es posible
  • limitar el consumo de alcohol, si consumen alcohol
  • dormir lo suficiente cada noche
  • dejar de fumar, si fuman

Participar en programas comunitarios y actividades sociales también puede ayudar mejorar la función cerebral y la salud en general.

Ser voluntario, aprender nuevas habilidades, leer libros o participar en actividades como la música, la danza y el teatro podría ser beneficioso, especialmente para los adultos mayores.

señales

El daño al hipocampo puede afectar la capacidad de una persona para crear nuevos recuerdos o recordar eventos pasados.

Mientras que el olvido leve ocurre como parte del parte natural del envejecimientolos problemas de memoria causados ​​por condiciones que afectan el hipocampo, como la enfermedad de Alzheimer, pueden interferir significativamente con la vida diaria de una persona.

De acuerdo con la Instituto Nacional sobre el Envejecimientoalgunos signos potenciales de daño al hipocampo pueden incluir:

  • tener dificultad para mantener una conversación
  • extraviar artículos con frecuencia
  • tomar malas decisiones a menudo
  • haciendo las mismas preguntas repetidamente
  • tener problemas para seguir instrucciones
  • no cuidarse
  • perderse en lugares familiares

Si una persona experimenta alguno de los síntomas enumerados anteriormente, debe considerar hablar con un médico para determinar la causa y el mejor curso de tratamiento.

factores de riesgo

Tener altos niveles de estrés. puede afectar negativamente la función del hipocampo, lo que puede provocar problemas de memoria.

Varios otros factores también pueden aumentar el riesgo de demencia de una persona, lo que causa daño al hipocampo con el tiempo.

Algunos de los factores de riesgo clave pueden incluir:

  • mayor edad
  • genética
  • niveles más bajos de educación
  • depresión no tratada
  • aislamiento social
  • la inactividad física

Si bien varios factores de riesgo de la demencia no se pueden cambiar, algunas investigaciones sugieren que la modificación de otros factores de riesgo controlables podría reducir el riesgo de desarrollar demencia en un tercio.

La investigación actual

Un 2021 revisión de la investigación evaluó los efectos del ejercicio sobre el deterioro cognitivo y el envejecimiento.

Los autores concluyeron que el ejercicio podría ser efectivo para aumentar y preservar el volumen del hipocampo, especialmente para los adultos mayores que pueden estar en riesgo de padecer enfermedades como la demencia.

Aunque los mecanismos exactos no están del todo claros, otra revisión publicada en Fronteras en la neurociencia humana en 2021 sugiere que el ejercicio puede mejorar la circulación cerebral, particularmente en el hipocampo.

También puede fortalecer la capacidad del cerebro para generar nuevas células nerviosas y ayudar a eliminar la placa amiloide, lo que podría contribuir al desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

En 2019, los investigadores utilizaron imágenes de resonancia magnética funcional para analizar patrones de actividad cerebral. Determinaron que el hipocampo puede ayudar a las personas a identificar detalles en su entorno que ayuden a predecir el resultado de un evento futuro.

Esto significa que el hipocampo no solo puede participar en la creación y el almacenamiento de recuerdos, sino también en el trabajo con otras estructuras del cerebro para formar asociaciones durante el aprendizaje.

De manera similar, otro estudio encontró que las actividades de baja frecuencia en el hipocampo pueden impulsar la conectividad funcional en otras partes del cerebro, lo que significa que también puede estar involucrado en funciones como la visión, la audición y el tacto.

En este sentido, el hipocampo podría describirse como el «corazón del cerebro».

Resumen

El hipocampo juega un papel clave en el aprendizaje y la memoria.

Varias condiciones pueden afectar la función del hipocampo, incluida la enfermedad de Alzheimer, la depresión, el estrés y la epilepsia.

Hacer cambios en la dieta y el ejercicio de una persona puede ayudar a preservar la función cerebral y proteger la salud del hipocampo.

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